Breve historia de la cerveza

La cerveza es otro de los productos alcohólicos más antiguos de la humanidad, las primeras cervezas las elaboraron los sumerios, después en Mesopotamia en el 8000 aC y Egipto en 3000 aC.

La historia de la cerveza está vinculada a la agricultura. Los sumerios guardaban las cosechas de granos en vasijas para abastecerse en invierno, pero accidentalmente una de éstas se llenó de agua y aparentemente dañó el grano contenido, siendo en realidad que los granos habían fermentado, tal vez debido a la escasez tuvieron que probar aquel brebaje dándose cuenta de que la bebida resultante era muy sabrosa, probando primero la espuma que de ahí surgía. Así la humanidad vio nacer la base de lo que hoy conocemos como cerveza.

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Después se descubrió que triturando los granos se agilizaba la fermentación, así, mujeres, niños y ancianos masticaban los granos, ya que con su saliva facilitaban la transformación de los granos en alcohol por medio de las levaduras, al caldo resultante lo llamaban sikaru, que debió ser una sopa espesa que tomaban en vasijas de piso y sorbían con unas largas cañas para filtrar los trozos de granos flotantes en el líquido, es importante señalar que este brebaje lo consumían como parte de su dieta regular debido su alto contenido nutritivo.

Los chinos también elaboraban cerveza, al igual que las civilizaciones precolombinas de América, utilizando maíz en lugar de cebada. De igual forma, en la antigua Britania se elaboraba cerveza a base de trigo malteado antes de que los romanos introdujeran la cebada.

Fue tan importante la elaboración entre los sumerios que el monarca Hammurabi de Babilonia (1728 a 1686 aC) de acuerdo con sus leyes, castigaba a los taberneros que alteraran el precio o la calidad de la cerveza y eran condenados a morir ahogados. Así, la cerveza se convirtió en el primer producto alimenticio con regulación de calidad.

Los egipcios atribuyen la cerveza a su dios de la vegetación Osiris y la llamaban zythos o zythum, que significa vino de cebada, perfeccionaron técnicas de producción en grandes cantidades, partiendo de panes hechos con cebada que remojaban en agua para fermentarse, después agregaban azucares de dátil para prolongar su conservación. La cerveza egipcia era diferente a la cerveza sumeria, ya que era más liquida, posiblemente por ser colada y ya no se tomaba en vasijas comunales, sino en jarras de alabastro individuales. En algunos jeroglíficos encontrados en tumbas antiguas se explicaba detalladamente todo el proceso de elaboración del zythos, desde el cultivo del cereal, recolección, almacenamiento y demás procesos de principio a fin y también las festividades donde se tomaba.

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En la antigua Grecia la cerveza tenía poca importancia religiosa, el dios de la vegetación llamado Dionisio, era ante todo el dios de la vid y el vino. Eran grandes consumidores de vino y consideraban a la cerveza bebida de pueblos inferiores, la cerveza la utilizaban principalmente como remedio para dolores de estómago y picaduras de alacrán.

La cerevisia, llamada así por los romanos, palabra derivada del nombre Ceres su diosa de los cultivos, era áspera y no tenia buen sabor y era un producto propio de gente baja. Se producían dos tipos distintos de cerveza, una era dulce por que le añadían miel o dátiles y la otra amarga por la adición de ajenjo.

Hacia el siglo V dC, la cerveza se producía en los monasterios de toda Europa, así los monjes fueron los responsables de perfeccionar el proceso de fabricación hasta lograr la cerveza que ahora conocemos añadiendo el lúpulo, prolongando con él su conservación; y en Europa central y del norte, la cerveza era la bebida más popular, mientras que en el Mediterráneo se conservó la tradición del vino.

De esta forma al agregar lúpulo como un ingrediente más, queda conformada la receta básica de la cerveza que todos disfrutamos en la actualidad, favorita por refrescante y precio accesible, dando cimientos a las grandes cervecerías modernas que hoy cuentan con procesos estrictos y bien controlados para su elaboración y distribución.

En el próximo número hablaremos de la historia de la cerveza en México y América.

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